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NASA のLCROSS、月面衝突に成功
NASA の月探査機LCROSS(エルクロス)が本日午後8時31分(日本時間)に、月の南極にあるカベウス・クレーターの内部に衝突しました。LCROSS ミッションは、月の南極にあるクレーターの永久影(1年中太陽の光が差さない場所)に水の氷が存在するかどうかを調べるために計画されました。衝突実験は成功しました。

私はNASA TV で、LCROSS の最後の瞬間を見守っていました。下の写真のように、画面に映っている月面が次第に近づいてきます。やがてターゲットとなるカベウス・クレーターがどんどん大きくなっていきました。とはいっても、クレーター内には光が差さないので、真黒な影が大きくなっていくだけです。LCROSS が衝突する4分前には、LCROSS から10時間ほど前に分離されたセントール・ロケットが先に衝突したはずですが、衝突の閃光やその他の兆候は、画面を見ている限りでは、確認できませんでした。

LCROSS月面衝突直前の画像

LCROSS の衝突の様子は、月を周回しているNASA の探査機LRO や地上の大型望遠鏡によって観測されました。衝突によって噴き上げられたちりや蒸発物の分析によって、クレーターの底にある物質や、水の存在の有無がわかります。水の存在が確認されれば、将来の有人基地建設にとって、非常に重要な意味をもちます。水が発見できなくても、それはそれで、大きな科学的成果となります。

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