アフリカ系アメリカ人女性たちとNASA

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    Hidden Figures

     

    NASAの初期の有人宇宙飛行に大きな役割を果たしたキャサリン・ジョンソンさんが、8月26日に100歳の誕生日を迎えたという記事がNASAのウェブサイトに載っています。キャサリンさんは2017年に日本で公開された映画『ドリーム』の主人公のモデルになった女性です。

     

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    キャサリンさんはNASAのラングレー・リサーチ・センターで、NASAの前身であるNACA(アメリカ航空諮問委員会)の時代から働き、特にマーキュリー計画の軌道計算では大きな業績を残しました。キャサリンさんが仕事をはじめた当初は、航空機の機体設計や飛行性能などの計算は人間が行う時代で、キャサリンさんも計算尺や機械式計算機を用い、「人間コンピューター」として働いていました。

     

    マーキュリー計画がスタートする頃にはコンピューターが使われ始めましたが、最初は機械に対する信頼性が低く、人間の手計算による検算が必要でした。ジョン・グレンがアメリカ初の地球周回軌道に挑戦することになった際の、キャサリンさんにまつわるエピソードが残されています。グレンはコンピューターによる軌道計算結果に対して、「その数字を彼女にチェックさせてほしい。もし彼女が大丈夫といえば、私はいつでも飛ぶ」といったといいます。

     

    キャサリンさんは宇宙船の軌道投入や地球帰還の軌道理論に関して大きな業績を上げ、彼女の書いた本は長い間NASAの技術者の教科書になりました。

     

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    映画『ドリーム』で描かれたように、キャサリンさんが仕事を始めた頃のアメリカは、まだ人種差別がはげしい時代で、アフリカ系アメリカ人女性たちが働く場所は白人女性たちの働く場所と隔てられていました。キャサリンさんは1953年にラングレー・リサーチ・センターに就職しました。配属されたオフィスは西エリア計算施設とよばれた建物にあり、白人女性たちの働く東エリアから分けられていました。

     

    NASAが設立された1958年には、ソ連との宇宙競争がはじまっていました。ラングレー・リサーチ・センター内に有人宇宙飛行を目指すスペース・タスク・グループが組織され、マーキュリー計画がスタートしました。キャサリンさんはここで重要な役割を果たすことになるわけです。NASA設立とともに、黒人女性を隔離していた施設はなくなりましたが、人種差別が完全になくなったわけではありませんでした。それでもなぜ、キャサリンさんたちがNASAで大きな業績を成し遂げることができたかといえば、それは彼女たちの能力と努力のたまものであり、そして、キャサリンさんがインタビューで語っているように、NASAが1つの目標にむかって皆で進んでいく組織だったからでしょう。

     

    キャサリンさんはインタビューに答えて、「私は1日も無駄にしませんでした。私に与えられた仕事は質問に答えること。そのために私は常に全力をつくしました。それが私の考え方です」と語っています。また、「NASAの若いエンジニアへのアドバイスは?」と聞かれて、「その仕事を好きになってください。そうすれば、あなたはベストをつくすことができます」とも語っています。

     

    2016年9月にラングレー・リサーチ・センターにオープンした計算センターは、彼女の業績をたたえ、キャサリン・ジョンソン・コンピュテーショナル・リサーチ・センターと命名されました。

     

    キャサリンさんをはじめ、NASAの創生期に大きな役割を果たしたアフリカ系アメリカ人女性について興味をもたれた方は、映画『ドリーム』の原作であるマーゴット・リー・シェタリーの原作“Hidden Figures: The American Dream and the Untold Story of the Black Women Mathematicians Who Helped Win the Space Race”を読むことをお勧めします。映画『ドリーム』ではキャサリンさんのマーキュリー計画での仕事が中心になっていますが、原作の最初の3分の1は、ドロシー・ヴォーンにささげられています。ドロシーさんはNACAでアフリカ系アメリカ人女性初のスーパーバイザー(監督者)になった女性で、NASA創生期に働いていた多くのアフリカ系アメリカ人女性たちのパイオニアといえる存在でした。1943年12月、バージニア州ファームビルの高校教師だったドロシーさんがグレイハウンド・バスに乗って、NACAのラングレー・リサーチ・センターに向かうところから、キャサリンさんをはじめすべてのアフリカ系アメリカ人女性のNASAでの物語がはじまったのです。



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